发现了一个古老的恐龙和翼龙的近亲

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恐龙和飞行的翼龙可能以其非凡的大小而闻名,但来自马达加斯加的新描述物种大约生活在2.37亿年前,这表明它们起源于极小的祖先。这种化石爬行动物名为Kongonaphon kely,或“小虫子杀手”,身高仅10厘米(约4英寸)。今天在《美国国家科学院院刊》上发表的对这种化石及其近亲的描述和分析,可能有助于解释翼龙飞行的起源,翼龙和恐龙皮肤上的“绒毛”的存在,以及有关这些超凡魅力动物的其他问题。

北卡罗莱纳州自然科学博物馆古生物学研究馆长,美国自然历史博物馆前格斯特纳学者克里斯蒂安·卡默勒说:“人们普遍认为恐龙是巨人。” “但是这种新动物非常接近恐龙和翼龙的差异,而且体积很小。”

恐龙和翼龙都属于鸟类群。但是,它们的起源鲜为人知,因为从该血统的根部附近发现的标本很少。Kongonaphon的化石是在1998年由马达加斯加的一组研究人员发现的,该研究组由美国自然历史博物馆的化石哺乳动物策展人Frick策展人John Flynn(当时曾在菲尔德博物馆工作)与大学的科学家和学生密切合作塔那那利佛(Antananarivo)的项目负责人,项目联合负责人安德烈·怀斯(Andre Wyss),加州大学圣塔芭芭拉分校地球科学系主任和教授以及美国自然历史博物馆研究助理。

弗林说:“从一个鲜为人知的时间间隔开始,这个位于马达加斯加西南部的化石遗址已经产生了一些惊人的化石,而且这些微小的标本混杂在我们多年来从该遗址收集的数百个之中。” “我们花了一些时间才能专注于这些骨骼,但是一旦完成,很显然,我们有了一些独特且值得仔细研究的东西。这很好地说明了为什么野外发现-结合现代技术来分析化石恢复-仍然如此重要。”

项目共同负责人,古生物学实验室主任,教授洛瓦索·拉尼沃哈里马纳纳说:“发现这种恐龙和翼龙的小亲戚强调了马达加斯加的化石记录对于提高在其他地方鲜为人知的时期的脊椎动物历史知识的重要性。”在马达加斯加的塔那那利佛大学。“在过去的二十年中,我们在马达加斯加与美国合作的团队已对许多马达加斯加的学生进行了古生物学的培训,而这样的发现帮助马达加斯加和世界各地的人们更好地欣赏了保存在我国岩石中的古老生命的非凡记录。”

Kammerer指出,孔戈纳芬并不是在鸟鸟纲家谱的树根附近第一个已知的小动物,但是以前,这些标本被认为是“该规则的孤立例外”。一般而言,科学思想认为,第一批恐龙(包括鸟类,鳄鱼,非禽类恐龙和翼龙)以及最早的鸟龙类动物的体型仍然相似,然后才增加到恐龙的巨大比例血统。

卡默勒说:“最近的发现,例如孔戈纳芬(Kongonaphon),使我们对鸟嘴兽的早期进化有了更好的了解。分析整个恐龙进化过程中体型的变化,我们发现了令人信服的证据,表明它在恐龙-翼龙血统的早期就急剧减少了,” 。

这种“小型化”事件表明,恐龙和翼龙的血统起源于极小的祖先,对其古生物学产生了重要影响。例如,孔戈纳蓬的牙齿磨损表明它吃了昆虫。转变为食虫性,这与体型较小有关,它可能通过占据与其主要食肉的同时代亲戚不同的利基来帮助早期鸟食虫生存。

这项工作还表明,在鸟嘴兽的恐龙和翼龙的两侧,从简单的细丝到羽毛的模糊皮肤覆盖物都可能起源于这种体型小的祖先的体温调节。那是因为很难将热量保存在小物体上,而三叠纪中晚期是气候极端的时期,可以推断在炎热的白天和寒冷的夜晚之间温度会急剧变化。

斯特林·内斯比特(Sterling Nesbitt),弗吉尼亚理工大学的助理教授,博物馆的研究助理,鸟眼鸟的解剖,系统发育和组织学年龄分析专家,也是该研究的作者。

这项研究得到了美国国家地理学会的部分支持,格斯特纳家庭基金会和理查德·吉尔德研究生院的格斯特纳学者奖学金,美国自然历史博物馆古生物学系以及实地的米克家庭奖学金的支持。博物馆,在马达加斯加能源和矿产部,世界自然基金会(马达加斯加),塔那那利佛大学和MICET / ICTE(马达加斯加)的额外支持下。


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